Van der Mark, remplaçant de Rossi ou observateur ?

Remplaçant officiel de Valentino Rossi en Aragón, Van der Mark pourrait entrer en action vendredi, samedi... ou pas du tout !

Yamaha avait, certes, nommé Michael van der Mark remplaçant de Valentino Rossi pour le Grand Prix d'Aragón, mais aussi curieux que cela puisse paraître cela ne garantit aucunement au pilote néerlandais de prendre part à la 14e manche de la saison MotoGP.

Et pour cause. Si Yamaha avait fait cette annonce, c'est que le règlement oblige à officiellement nommer un remplaçant dans les dix jours qui suivent un forfait. Rossi ayant renoncé au Grand Prix de Saint-Marin, l'équipe d'Iwata se devait donc de choisir un potentiel intérimaire. "Potentiel" seulement, car le Docteur a toujours fait savoir qu'il multiplierait les efforts pour faire son retour à la compétition le plus vite possible – comprendre par là qu'il allait tenter d'accélérer les délais de 30 à 40 jours initialement annoncés par les médecins.

"L'autre fois, je suis revenu en piste au bout de 40-41 jours, au Sachsenring. On serait donc plus ou moins dans les délais pour Motegi. Aragón a lieu beaucoup plus tôt, parce que cela ferait trois semaines après l'accident, ce sera donc vraiment difficile [de rentrer à cette date]. Mais on essaye. Tous les matins, on essaye, on travaille et on va bien voir", expliquait Rossi à Sky Sport une semaine après son accident.

Dans l'attente du verdict des médecins et du Docteur

Il a toujours été établi, par ailleurs, qu'aucune décision ne serait prise sans un test préalable. Impossible de le réaliser au guidon d'une MotoGP compte tenu des limitations drastiques en ce sens, aussi Rossi a-t-il pris la piste lundi et mardi au guidon d'une R1, essentiellement pour comprendre s'il était en mesure d'avoir la mobilité nécessaire et si la douleur était supportable. Ces conclusions, très personnelles, ayant été bonnes et le contrôle médical passé ce matin ayant lui aussi donné de bonnes indications, le pilote a pris la décision de faire le voyage vers Aragón.

La prochaine étape sera de passer jeudi le contrôle officiel, auprès du directeur médical du championnat, afin d'obtenir son feu vert pour prendre la piste vendredi dans le cadre des premiers essais libres du Grand Prix. Si la décision est négative, alors Michael van der Mark entrera en action dès les EL1.

Si en revanche les instances autorisent Valentino Rossi à prendre part au Grand Prix, il aura alors les trois premières séances d'essais libres pour juger de ses conditions et comprendre s'il sera en mesure de disputer intégralement ce Grand Prix, y compris les 23 tours de course dimanche.

Le règlement stipule en effet que les équipes MotoGP ont jusqu'à deux heures avant les qualifications pour remplacer un pilote blessé qui ne pourrait pas poursuivre sa participation au Grand Prix. Cela place la deadline à 12h10 samedi, soit 1h30 après les Essais Libres 3. Cela signifie que, s'il est appelé à véritablement remplacer Rossi cette semaine, Michael van der Mark pourrait l'être dès jeudi, ou vendredi ou même samedi matin. Dans cette dernière éventualité, il n'aurait alors que les 30 minutes d'EL4 pour prendre ses marques avant de s'attaquer aux qualifications... le tout sans avoir jamais piloté de MotoGP !

Vers un challenge possiblement encore plus grand

Dès l'annonce de sa nomination en tant que remplaçant du Docteur, le jeune pilote néerlandais savait que le défi qui l'attendait était de taille, précisément en raison de sa méconnaissance de la moto et de la catégorie reine, lui qui a pour seule expérience des Grands Prix quelques courses 125cc et Moto2 disputées il y a plusieurs années. Mais la perspective d'une présence de Rossi et de sa tentative de courir malgré sa blessure décuple un peu plus ce challenge.

"Comme je l'ai dit auparavant, je n'ai pas eu la possibilité de piloter une MotoGP avant le début de ce Grand Prix, alors si Valentino finit par renoncer au GP d'Aragón, je devrai plonger dans le grand bain au début de la séance suivante et faire tout simplement de mon mieux", résume Michael van der Mark. "Quoi qu'il en soit, après avoir décroché mon premier podium WSBK de la saison à Portimão, je suis sur une bonne lancée pour relever ce challenge."

Une fois que le remplaçant prend réellement la place du pilote ayant déclaré forfait, il suit ses traces et hérite de son passif en termes d'utilisation de moteurs ou de pneus, et bien sûr en termes de classement. C'est ce qui était arrivé l'an dernier à Michele Pirro à Misano : initialement inscrit en tant que wild-card, il avait été nommé remplaçant d'Andrea Iannone après les EL3 et avait donc dû en passer par la Q1 en dépit du fait qu'à titre personnel il était déjà qualifié pour la Q2, car ce n'était pas le cas de Iannone.

Une certitude pour Van der Mark : s'il est amené à remplacer effectivement Rossi cette semaine, il disputera ce Grand Prix entouré par l'équipe technique habituelle du pilote italien, de quoi lui donner la perspective de travailler dans les meilleures conditions en dépit d'un scénario catastrophe.

"Même s'il n'est pas encore certain que je pilote la YZR-M1 ce week-end, je reste impatient d'y être. Bien que j'aimerais enfourcher la YZR-M1, je soutiens pleinement le retour de Valentino. Soit je ferai mes débuts en MotoGP, soit si jamais je ne suis pas en mesure de piloter, je verrai Valentino en action pour son retour", pointe-t-il. "Je souhaite remercier à nouveau Yamaha de m'avoir donné cette opportunité. Je suis certain que ce sera une bonne expérience quoi qu'il se passe."

Une bonne expérience sans doute, mais aussi peut-être une longue attente déçue...

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